Habitat use and seed removal by invasive rats (Rattus rattus) in disturbed and undisturbed rain forest, Puerto Rico.

TitleHabitat use and seed removal by invasive rats (Rattus rattus) in disturbed and undisturbed rain forest, Puerto Rico.
Publication TypeJournal Article
Year of Publication2019
AuthorsShiels, AB
Secondary AuthorsRamírez-de-Arellano, GE
JournalBiotropica
Volume51
Issue3
Start Page378
Date Published03/2019
Abstract Abstract Despite frequent occurrences of invasive rats (Rattus spp.) on islands, their known effects on forests are limited. Where invasive rats have been studied, they generally have significant negative impacts on native plants, birds, and other animals. This study aimed to determine invasive rat distribution and effects on native plant populations via short‐term seed removal trials in tropical rain forest habitats in the Luquillo Experimental Forest, Puerto Rico. To address the first objective, we used tracking tunnels (inked and baited cards inside tunnels enabling animal visitors’ footprints to be identified) placed on the ground and in the lower canopy within disturbed (treefall gaps, hurricane plots, stream edges) and undisturbed (continuous forest) habitats. We found that rats are present in all habitats tested. Secondly, we compared seed removal of four native tree species (Guarea guidonia, Buchenavia capitata, Tetragastris balsamifera, and Prestoea acuminata) between vertebrate‐excluded and free‐access treatments in the same disturbed and undisturbed habitats. Trail cameras were used to identify animals responsible for seed contact and removal. Black rats (Rattus rattus) were responsible for 65.1% of the interactions with seeds, of which 28.6% were confirmed seed removals. Two plant species had significantly more seeds removed in disturbed (gaps) than undisturbed forest. Prestoea acuminata had the lowest seed removal (9% in 10 days), whereas all other species had >30% removal. Black rats are likely influencing fates of seeds on the forest floor, and possibly forest community composition, through dispersal or predation. Further understanding of rat–plant interactions may be useful for formulating conservation strategies. Resumen A pesar de la frecuencia de ratas invasoras (Rattus spp.) en islas, lo que se conoce de sus efectos en ecosistemas forestales es limitado. Se ha encontrado que generalmente impactan negativamente a especies nativas de plantas, aves, y otros animales. Este estudio intentó determinar la distribución de ratas invasoras y sus efectos en las poblaciones de plantas nativas vía la remoción de semillas en hábitats de bosque tropical en el Bosque Experimental de Luquillo, Puerto Rico. Primero, utilizamos túneles de rastreo (tarjetas con tinta y carnada metidas en los túneles permiten la identificación de los animales visitantes) colocados en el suelo y en dosel bajo dentro de hábitats perturbados (árbol caído, parcelas de huracán, borde de quebradas) y no‐perturbadas (bosque continuo). Encontramos ratas presentes en todos estos hábitats. Segundo, comparamos la remoción de semillas de cuatro especies de árboles nativos (Guarea guidonia, Buchenavia capitata, Tetragastris balsamifera, and Prestoea acuminata) entre tratamientos de exclusión de vertebrados y libre‐acceso dentro de los mismos hábitats. Se utilizaron cámaras de rastreo para identificar los animales que tuvieron contacto con o removieron semillas. Ratas negras (R. rattus) fueron responsables por el 65.1% de las interacciones con las semillas, de las cuales 28.6% fueron removidas. Dos especies de plantas tuvieron significativamente más semillas removidas en bosque perturbado que en bosque no‐perturbado. Prestoea acuminata obtuvo el menor porciento de remoción (9% en 10 days), mientras que las otras tres especies obtuvieron >30% de remoción. Es probable que las ratas negras afectan el destino de las semillas en el suelo del bosque, y posiblemente la composición de comunidades de este, por dispersión o depredación. Mejor entendimiento sobre las interacciones rata‐planta podría ser útil para formular estrategias de conservación.
DOI10.1111/btp.12640
Original Publicationhttps://doi.org/10.1111/btp.12640

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andrew